是說鴉片戰爭是因為查禁鴉片而起,這似乎是無可動搖的歷史定論。在街上隨便抓個中學生來問,都應該可以得到相同的答案。但是有趣的是,戰爭的另一方似乎不是這麼想的,就英國人而言,這場戰爭的引爆點是因為查禁鴉片沒有錯,但是戰爭爆發的關鍵原因,則是中英雙方的貿易衝突。英國人向中國輸入鴉片只是這場貿易戰中的反擊手段,而清政府查禁鴉片,在英國人的認知中,不止嚴重影響了英國的經濟利益,也等同於是在這場貿易戰爭中先主動宣戰,這也才讓英國人決定不惜一切開戰反擊。

英國人會大量的向中國傾銷鴉片,有個非常重要的關鍵,那就是早期的貿易不平等。因為英國人從中國大量採購瓷器、茶葉、絲綢等運往歐洲,但是清政府卻禁止外國人在中國作生意,也就是英國人只能花錢向中國買東西,但是中國卻不允許外國人自由的把商品賣到中國,這導致嚴重的貿易逆差。英國人認為他們拿著白銀向中國購買商品,但是中國卻不願意平等通商的態度,讓英國蒙受了巨大的貿易損失,因此英國人開始尋求反制之道。在這個時候,英國人發現鴉片在中國非常有銷路,雖然早在雍正時期就屢有禁煙的命令,但是仍然有許多人在偷偷吸食,而且離北京城越遠,越往南邊,越是天高皇地遠,越容易由走私商人的手上弄到貨,這樣的情況就越明顯。

不久後英國東印度公司弄到印度鴉片的專賣權,於是開始向中國大量傾銷鴉片,以平衡貿易損失。結果鴉片的銷路遠比英國人預期的還要好上太多,特別是那些八旗兵丁,平日無所是事,又要俸祿供養,因此往往吸食鴉片玩樂,最後連漢軍旗的綠營兵也一併沉淪,最後遇到太平天國之亂時,竟然沒有可用之兵,還需要由地方自辦團練鄉勇來禦敵。但是這還不是讓清政府鐵了心要禁煙的關鍵,因為這些八旗兵丁就算不吸鴉片,在那種世襲制度下,也早就腐敗到無法打仗。真正讓清政府覺得問題嚴重的,是「銀漏」的問題。過去英國人捧著大筆的白銀來中國購買瓷器、茶葉、絲綢,讓大量的白銀流入中國,在貿易嚴重逆差下是英國損失慘重。結果現在是中國人捧著大筆的白銀去向英國人買鴉片,造成白銀大量被英國人賺走。在過去白銀就是流通的貨幣,而中國又不是一個大的產銀國,結果就造成銀貴錢賤的問題。

當時的錢是所謂的銅錢,這是清政府發行的法定貨幣,在銀漏造成的銀荒下,銅錢一直眨值,銀價一直上漲,在短短四十年間,銀價上漲一倍(註一),民間兌換匯率甚至比官方的還要誇張許多。百姓繳稅時,雖然是以白銀為計價單位,但是銅錢也是法定貨幣,政府自己總不能拒收,於是百姓都選擇用不值錢的銅錢來支付稅款。但是等到政府單位要向民間採購各種的物資或是發放糧餉時,百姓與兵丁又不是白痴,當然要求政府單位要以白銀付款。這樣一來一往,清政府就蒙受了鉅大的損失(註二)。清政府中後期財政困窘,這是很重要的一個原因,同時大量的銀漏問題,讓國家的財富一點一滴的喪失,這個原因遠比那些不長進的八旗兵丁去吸食鴉片還要嚴重,也讓清政府不得不正視這個問題。

銀漏的問題來自鴉片,於是禁煙就成為了解決銀漏的手段。但是清政府這一手禁煙,另一手卻繼續拒絕英國人平等通商的提議。這讓英國人認為清政府實在太超過,因為如果真的禁煙,而英國人仍然無法與中國進行平等的商業貿易,那就會換英國承受經濟上的損失,這讓英國人在清政府禁煙時決定不惜一戰。你說清政府顢頇嘛,但是至少清政府看到銀漏的問題,並且積極尋求解決的方法,派欽差大臣南下禁煙,最後甚至與英國開戰。你說英國人蠻橫無理嘛,賠錢的生意沒人做,殺頭的生意大家搶著作,英國人千里迢迢來到東方就是為了賺錢,你總不能讓他們去作賠錢的生意。而對比台灣今天也很嚴重的銀漏問題,台灣的執政者連清政府不惜一戰的決心都比不上,還沾沾自喜的認為這是讓利,也算是今不如昔啊。(未完待續)

 

註一:近代中國史綱,郭廷以著,51頁中段,「紋銀一兩兌換制錢七八百文,十九世紀初年,為一千文上下,一八二一年至一八三八年,由一千二三百文,以至一千六百餘文,四十年間,銀價上漲一倍」。

註二:舉例來說,當時官方的兌換價可能是一兩白銀換一千枚銅錢,但是銀貴錢賤下,民間的兌換價可能是一兩白銀兌一千二百枚銅錢。結果某甲如果要繳一兩的稅,他就會拿一銀白銀去民間兌換,得到一千二百枚銅錢後,依官方的牌價繳一千枚銅錢來抵一兩白銀的稅款,那還賺了兩百枚銅錢。但是等到政府想要跟某甲買個東西,價錢是一兩白銀時,某甲是絕對不可能要一千枚銅錢的,一定要付一兩白銀或是一千兩百枚銅錢,否則不賣。同樣的情況也出現在政府付給鄉勇兵丁的糧餉上。當然政府也可以強買強賣,或是硬要付官方兌換價的銅錢,而且這也不是新聞,但是這往往會造成極大民怨或是兵丁嘩變,情形嚴重的甚至會造成民變,一但紙包不住火,地方官員可能會因此被撤職查辦,而且以清政府的嚴刑峻法,激民生變,地方官大概都會被砍頭了。

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